dimarts, 15 de gener de 2013

Un poco de historia de la computación

La maquina analítica: el primer diseño moderno de una computadora

La primera computadora, la Z3, fue creada por Konrad Zuse en 1941. Sin embargo, el primer diseño de un computador moderno puede remontarse al siglo anterior, realizado por el profesor británico de matemáticas Charles Babbage.

Fue inicialmente descrita en 1816, aunque Babbage continuó reforzando el diseño hasta su muerte, acaecida en 1871. El primer intento de Charles Babbage para diseñar una máquina fue la máquina diferencial, que fue un computador diseñado específicamente para construir tablas de logaritmos y de funciones evaluando polinomios por aproximación. Si bien este proyecto no vio la luz por razones económicas y personales, Babbage comprendió que parte de su trabajo podía ser aprovechado en el diseño de una máquina analítica.

Charles Babbage (1791 - 1871)
La máquina analítica debía funcionar con un motor a vapor y habría sido de 30*10 metros. Para la entrada de datos y programas había pensado utilizar tarjetas perforadas. La salida debía producirse por una impresora, un equipo de dibujo y una campana. La máquina debía también perforar tarjetas que podrían ser leídas más tarde. La máquina analítica trabajaba con una aritmética de coma fija en base 10 y poseía una memoria capaz de almacenar 1.000 números de 50 dígitos cada uno. Una unidad aritmética estaría encargada de realizar las operaciones.

El lenguaje de programación que sería utilizado era similar a los actuales lenguajes ensambladores. Se utilizaban tres tipos diferentes de tarjetas perforadas: una para operaciones aritméticas, una para constantes numéricas y otra para operaciones de almacenamiento y recuperación de datos de la memoria, y la transferencia de datos entre la unidad aritmética y la memoria. Se disponía de tres lectores diferentes para los tres tipos de tarjetas.

Aunque los planos eran probablemente correctos, las disputas con el artesano que construyó las partes y el fin de los fondos por parte del gobierno en 1878, la hicieron imposible de construir. El principal problema era debido a que los engranajes en esa época aún no aguantaban mucho esfuerzo y con el calor se deformaban. El proveedor  no podía hacer nada para evitarlo por lo cual mantenían largas discusiones con Babbage, que tampoco pudo buscar otro proveedor.

El diseño de Babbage tuvo poca influencia y fue casi olvidado; los únicos inventores que se basaron en sus trabajos, como el hijo de Babbage, Henry P. Babbage, o Howard Aiken, solo fueron capaces de construir sencillas máquinas que no eran en ningún modo computadores programables. Habría que esperar casi 100 años, con la construcción de la ENIAC o la llegada de IBM para encontrar aparatos lógicamente comparables al de Babbage.

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